死体と蛙とエアーガン

川辺を歩いていると近くに居た人が誰かに撃たれた。
顔は見えなかったが、撃たれたのはスーツ姿の男性らしいことがわかった。
腹部辺りから鮮明な赤い血の水たまりがじんわりと広がって行く。
その脇に佇む青々と茂った林の色と対照的に映って、妙に美術的な光景に思えた。
「しかし、一体誰から撃たれたのだろうか?」と不思議だった。
直後、遠くから警察の気配が迫ってくるのを感覚で覚った。
何か勘違いされたくなかった俺は、少し離れた場所にある
川辺の内でも最もカエルの多い一帯まで一目散に走り抜けた。
本当に地面を覆いつくすほどの小さなカエルだからけで
時たまその跳ねたやつが頬にまでぶつかってきたりした。
嫌に冷たく柔らかい感触が頬に残る。
それはさておき、今の大事は警察の追手が来ないかで
手にはおもちゃとはいえ物騒に見えるエアガンを握りしめていたことも危機感の一因だった。
おもむろにポケットに手を突っ込んでみると千円札が入っていた。
追手のような気配もなく、一先ずは大丈夫そうで安心した俺は、
数メートル先に佇んでいた駄菓子屋が目に留まった。とても懐かしい感じがする。
朽ち木のスライド扉に手をかけて開いた。
音に気が付いてくれたのか、奥から自分の母親と同じくらいの歳に見える女性店主が出てきた。
俺の顔を見るとその店主は露骨に目を丸くさせて、何か並みならない感情から微かに震えているのもわかった。
そうした少しの沈黙の後、店主の方から「いらっしゃい」と声をかけてきた。
俺は少々圧倒されたので、かしこまって言った。
「突然失礼します。駄菓子を買わせて頂きたいのですが…」
一瞬、追い返されたりするのかと思ったが
、店主の反応は予想していた以上に歓迎してくれる風で
「良ければご飯も食べていきませんか?」と切り出された。
俺はしばらく躊躇した後、自分の腹が減っていたことにも気が付いて
「あの…お言葉に甘えさせて頂きます」と小さな声で言った。
靴を脱いで上がり込むと、駄菓子屋の店内は外観から察していた以上に広く
ショッピングモールのフードコートの様な施設まであり
その中の店員の手つきや捏ねている小麦粉の塊などからうどん屋らしいと思われる店では
島田紳助という元芸能者と同じ顔の店員が一人で切り盛りしていた。
見た目にはうどん屋らしいのに、メニュー表にあったのは僅か二つの御品書きで
一つは海鮮丼ぶりのようなもの、もう一つはたれ染み込ませて焼いたご飯の下に
同じく焼いた鯖辺りの魚を敷いたものだった。
寿司一貫程のサイズのものが三つで値段が350円もした。
少し高すぎると思った。
ちょうどその時ご飯の準備が出来たということで、駄菓子屋の店主が俺を呼び戻しにやってきた。

昔ながらの畳の部屋とその上に置かれた円形の食卓の前に座って
ご飯やみそ汁などを戴いた。店主は俺と向かい合う形で座り
自分は何も食べずにただ俺の姿を眺めていた。
俺は然程気にもせず箸を進めていた。
ある時、店主は口を開いて、実は俺の顔が以前亡くした店主の娘にそっくりなのだと伝えられた。
俺はなんだか誇らしいような恐れ多いような感覚になった。
それを切っ掛けに、店主は沢山話をしてくれた。
数年前に国がインターネット文化を廃して以降
国民の語彙力が急上昇した(実際の口頭では"アカウント制廃止以降~"という特殊な言い回しで語られた)とか。
この駄菓子屋店内のガシャポンコーナーはかつて地域屈指の品ぞろえを誇ったが
娘を亡くして以来、気力が無くてすっかり放置しているという内容だった。
部屋の隅に赤、黄、青色などのカラフルな空カプセルが
無数に積み上がっているのはそういうことなのかと納得した。

兎に角すっかり駄菓子屋の情緒や
この場所に染み入っているであろう様々な人の想いに意識を覆いつくされていて
先ほどまで全霊で危惧していた警察から濡れ衣着せられる危険性などはとうに消えていた。
外から何か喧噪やパトカーの音が聞こえることもない。
とりあえずは大丈夫だろうと、俺は安堵した。

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